par La rédaction

Histoires de pilotes: Riccardo Patrese

Lorsqu'il prit son premier dpart de Formule 1 en 1977 Monaco, les stars de l'poque taient Niki Lauda, Mario Andretti ou James Hunt. En 1993, l'anne o il raccrocha son casque, Rubens Barrichello, seul pilote encore en activit l'avoir cotoy, faisait ses grands dbuts chez Jordan et Michael Schumacher, son quipier chez Benetton, devenait la coqueluche de tout le paddock. Entre ces deux dates, Riccardo Patrese se sera lanc depuis 256 grilles de dpart, ce qui fait de lui encore aujourd'hui, le recordman de participations en Grand Prix.

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Lorsqu'il prit son premier dpart de Formule 1 en 1977 Monaco, les stars de l'poque taient Niki Lauda, Mario Andretti ou James Hunt. En 1993, l'anne o il raccrocha son casque, Rubens Barrichello, seul pilote encore en activit l'avoir cotoy, faisait ses grands dbuts chez Jordan et Michael Schumacher, son quipier chez Benetton, devenait la coqueluche de tout le paddock. Entre ces deux dates, Riccardo Patrese se sera lanc depuis 256 grilles de dpart, ce qui fait de lui encore aujourd'hui, le recordman de participations en Grand Prix.

La carrire en F1 de cet italien plutt discret et timide peut se dcomposer en quatre priodes. Ses cinq premires annes o il pilote pour Shadow en 1977 puis pour Arrows jusqu'en 1981 ne lui ont sans doute pas laiss beaucoup de bons souvenirs. A l'poque, il est rput pour son pilotage fougueux, voire mme dangereux, tel point que ses pairs n'hsitent pas se liguer contre lui pour que les instances dirigeantes lui interdisent de piloter en Grand Prix. Cette raction indite dans la corporation prend sa source l'occasion du Grand Prix d'Italie 1978 o Ronnie Peterson trouve la mort aprs un carambolage au dpart. Quelques heures aprs le drame, il est dsign comme tant le responsable de l'accident, et notamment par le trs influent James Hunt, lui aussi impliqu dans le crash. Finalement, l'enqute le blanchira totalement quelques semaines plus tard mais le mal tait fait et il est exclu de la course suivante aux Etats-Unis. Cette "casserole", Patrese la tranera de longues annes derrire lui.

Aprs quatre saisons infructueuses chez Arrows, il dcroche enfin un bon volant en 1982 lorsque Bernie Ecclestone l'engage chez Brabham aux cts du champion du monde en titre Nelson Piquet. Hlas pour lui, l'quipe se concentre sur la mise au point du futur moteur BMW turbo et laisse un peu de ct le dveloppement de sa monoplace. Sa seule claircie de l'anne, Patrese la connatra au Grand Prix de Monaco o il remporte enfin sa premire victoire dans des conditions particulirement rocambolesques avec des abandons en srie dans les tous derniers kilomtres. L'anne suivante, il subit la domination du brsilien qui accroche un second titre mondial son palmars, tandis que lui accumule les abandons sur casse mcanique. En fin d'anne, il parvient tout de mme gagner un second Grand Prix en Afrique du Sud mais son esprit est dj chez Alfa Romeo, sa future quipe.

Dbute alors pour lui une seconde priode faites de dsillusions et d'abandons pendant deux ans au sein d'une quipe italienne compltement ct de son sujet. En 1986, il fait son retour chez Brabham qui a beaucoup perdu de sa superbe depuis 1983.Il fait quipe avec un de ses compatriotes, le trs prometteur Elio de Angelis. Hlas ce dernier se tue sur le circuit Paul Ricard lors dune sance dessais privs en cours de saison.

La saison 1987 nest gure meilleure du point de vue des rsultats sportifs, mis part un podium au Grand Prix du Mexique. Mais en fin danne, laccident de Nigel Mansell lors des essais du Grand Prix du Japon va totalement relancer sa carrire qui semblait alors dans limpasse. Dans l'impossibilit de voir son pilote blessterminer la saison au volant de l'une de ses voitures, Frank Williams fait appel Patrese pour le remplacer au Grand Prix d'Australie. A la suite de cette pige, il signe un contrat de pilote titulaire pour l'annesuivante aux cts de Mansell. Malheureusement, 1988 est une anne de transition pour Williams qui utilise un modeste moteur Judd en attendant le V10 Renault prvu pour 1989.

Ce n'est qu' partir de cette anne-l que la carrire de l'italien va enfin dcoller. Certes il ne remporte aucune course contrairement son quipier Thierry Boutsen, mais sa rgularit lui vaut de terminer la saison en troisime position derrireles intouchables Prost et Senna. En 1990, il renoue enfin avec la plus haute marche du podium au Grand Prix de Saint Marin aprssept longues annes de disette. L'anne suivante la monte en puissance des Williams-Renault se confirme mais Riccardo Patrese voit une nouvelle fois ses espoirs de titre mondial s'envoler avec le retour au bercail de Nigel Mansell. L'anglais a parfaitement su ngocier son contrat avec Frank Williams et Patrick Head qui lui accordent le statut de pilote n1. Malgr tout, 1991 sera la meilleure saison de la carrire de l'italien puisqu'il parvient de nombreuses occasions faire jeu gal avec Mansell et remporte deux victoires au Mexique et au Portugal.

En 1992, les Williams-Renault sont imbattables et Mansell dcroche le titre mondial ds le Grand Prix de Hongrie au beau milieu de l't. Pour Patrese en revanche, cela sent la fin de carrire. Souvent compltement largu aux essais derrire son quipier, il semble avoir de grandes difficults s'adapter la suspension active qui quipe sa monoplace. En fin de saison il signe son ultime victoire au Grand Prix du Japon mais il n'est pas reconduit dans l'quipe o l'on attend l'arrive d'Alain Prost aprs une anne sabbatique.

Il trouve tout de mme un bon volant chez Benetton-Ford mais 39 ans et aprs 16 saisons au plus haut niveau, il trouve en Michael Schumacher un quipier particulirement redoutable et dcide de prendre une retraite bien mrite en fin d'anne.

Depuis, il n'est sorti qu' deux reprises de sa retraite et a refus l'offre de Frank Williams de remplacer Ayrton Senna aprs son accident en 1994. Une premire fois pour participer aux 24 heures du Mans au volant d'une Nissan R390 en 1997, puis en 2005 et 2006 en s'engageant dans le Grand Prix Masters.

Aujourd'hui g de 53 ans, Riccardo Patrese dtient depuis dbut 1989le record de participations en Formule 1. Seul Rubens Barrichello ou ventuellement Michael Schumacher dans le cas peu probable o il reprenne le volant sont en mesure de battre ce record de longvit. Pour cela, il faudrait que le brsilien rempile encore pour une saison complte en 2008.

Le site officiel de Riccardo Patrese: http://www.riccardopatrese.com/

Son blog o il rpond aux questions des internautes: http://askriccardo.blogspot.com/

Pour résumer

Lorsqu'il prit son premier dpart de Formule 1 en 1977 Monaco, les stars de l'poque taient Niki Lauda, Mario Andretti ou James Hunt. En 1993, l'anne o il raccrocha son casque, Rubens Barrichello, seul pilote encore en activit l'avoir cotoy, faisait ses grands dbuts chez Jordan et Michael Schumacher, son quipier chez Benetton, devenait la coqueluche de tout le paddock. Entre ces deux dates, Riccardo Patrese se sera lanc depuis 256 grilles de dpart, ce qui fait de lui encore aujourd'hui, le recordman de participations en Grand Prix.

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