par Joest Jonathan Ouaknine

Brve rencontre: Miller-Ford

Escroc? Rveur incapable d'tre pragmatique? Ou bien "petit"pitin par les "trois grands", parce qu'il risquait de devenir un rival?

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Preston Tucker tait sans doute tout cela la fois. Mme si le film de Francis Ford Coppola s'est focalis sur le ct "rveur".

15 ans avant sa fameuse berline "Torpedo", il avait tent de construire une voiture pour Indianapolis. Le casting tait imparable: Harry Miller pour la construction et Edsel Ford pour le financement et le moteur.

Le sport automobile ne fait pas dans les sentiments: que vous soyez pilote ou constructeur, au moindre chec, on vous oublie. Harry A Miller tait LE constructeur d'Indycar durant les annes 20, monopolisant quasiment toutes les grilles de dpart. Mais en 1933, alors que le sport auto souffre de la crise (le calendrier de Champ Car tombera alors 3 preuves!), Miller eut la mauvaise ide de se lancer dans un projet de monoplace quatre roues motrices (30 ans avant Cosworth, Ferguson, Matra etMcLaren !) Ce projet semblait condamn d'avance et Miller ne pouvait que faire faillite.

Apartir d'un moteur Millerde off-shore, Bill White se fait construire une nouvelle mcanique par Leo Goossen et Fred Offenhauser (les deux ex-bras droits de Miller) et le monter dans une Indycar.En 1933, Harry Miller s'inspire de l'ide de White pour crer un nouveau 4 cylindres. Ruin, il solde l'outillage Goossen et Offenhauser, qui en feront une mcanique imbattable jusqu'au dbut des annes 70!

Fin 1933, ruin, il quitte la Californie pour s'installer New York. Il y rencontre un ami (groupie serait plus appropri), Preston Tucker (alorsdirecteur commercial au chmage.) Ce dernier est persuad qu'un moteur de srie mont dans un bon chssis serait imbattable Indianapolis. Mickey Thompson et Dan Gurney eurent respectivement 30 et 50 ans plus tard la mme ide, mais surtout, en 1932-1933, Studebaker a tent sa chance avec un team officiel.

En fvrier 1935, Preston Tucker a convaincu Edsel Ford de financer la construction de 10 chssis et de fournir 10 V8 Ford. Henry Ford, de plus en plus gteux, prfre couter les ides de son garde du corps, Bennet, plutt que celles de son fils. Alors, nul doute qu'Edsel penseait qu'avec un succs Indianapolis, il gagnerait l'estime paternelle. A noter qu'en 1934, un priv, Chet Miller,a disput les 500 miles sur une Ford (il inaugurera la liste des abandons.)

En mars, l'quipe de Miller reoit le matriel et doitconstruire les voiturespour les 500 miles d'Indianapolis en mai! Au terme d'un vritable marathon, Miller construit 10 voitures. Mais seules 4 se qualifient Indianapolis. La Miller-Ford, comme toutes les Miller, est trs soigne avec un moteur repouss au centre (qui entraine les roues avants, alors que les Ford sont des propulsions), des suspensions indpendanteset une ligne trs fine.

Ford arrive en fanfare sur le speedway. D'ailleurs, le pace-car sera cette anne-l un cabrioletFord.Edsel Ford est persuad malgr tout qu'il va gagner et que dans la foule, les Amricains se rueront chez leurs concessionnaires Ford. Pourtant, les qualifications ont t laborieuses: sur 33 voitures au dpart, elles sont respectivement 26e, 27e, 29e et 33e.

Hlas, elles abandonneront presques toutes: la boite de vitesse est juste ct de l'chappement et les pignons ne rsistent pas la chleur. A mi-course, il n'y a dj plus qu'une Miller-Ford en piste. Le rookie Ted Horn (qui remportera trois championnats conscutifs de 1946 1948,58 ans avant Bourdais, la dernire couronne tant obtenue titre posthume)terminera 16e, 54 tour (sur 200) du vainqueur. Ironie du sort, les moteurs Offenhauser ("Offy" pour les intimes) font le doubl.

A l'arrive, Edsel Ford est furieux.Henry Ford tait prsent et il a pu voir le flop en direct. Ridiculis, Edsel Ford n'aura plus jamais d'autorit et il mourra d'un cancer en 1943.

En plus, Miller et Tuckeront explos le budget: de 25 000$ sur le parapheur, on arrive 75 000$ au final (une fortune en 1935)! Miller est rput pour ne pas regarder la dpense, mais l, les regards se tournent vers Tucker, qui servait d'intermdiaire avec E. Ford. S'est-il servi dans la cagnotte? On l'accusera, sans preuve, de s'tre servi des fonds de Ford comme si c'tait les siens (une habitude chez Tucker, trs fort pour utiliser l'argent des autres.) Ce qui est sr, c'est qu'aprs cela, Tucker sera brouill avec les Ford.

Edsel Ford, qui est propritaire des voitures, dcide de les enfermer pour ne plus jamais les voir. Lou Fageol et Lewis Welch lui rachtent 9 des 10 voitures. Avec unmoteur Offy, Herb Ardinger est 6e en 1938 avec la voiture de Welch. L'anne suivante, Cliff Bergere conduit la voiture et finit 3e. Aprs une anne sans rsultat en 1940, Ralph Hepburn est 4e avec une Miller-Ford munie d'un V8 Novi de l'quipe Bowes Seal Fast (qui reignera sur Indy aprs-guerre.) Ensuite, on reverra les Miller-Ford en 1946 et 1947, sans succs.

Et Miller? Il a cherch d'autres mcnes. Tom Hibbard, un clbre designer, le contacte. Mais les deux hommes ne s'entendent pas sur LA formule gagnante Indianapolis. En 1937, Ira Vail lui passe commande d'une srie de machines8 cylindres en ligne ( partir de deux 4 cylindres en tandem.) Miller, qui a entendu parler des Auto-Union, veut crer une voiture moteur central, mais quatre roues motrices et munies de freins disques.

Evidemment, Miller a tt fait de syphonner le budget de Vail, heureusement, Gulf Oil dbarque et donne carte blanche Miller pour qu'il cre une machine capable de gagner Indianapolis avec de l'essence "normale" (alors que les curies ont tendance s'approvisionner discrtement sur les terrains d'aviation...) La voiture de Vail devient donc une Gulf-Miller. Une seule voiture est prte pour les 500 Miles 1938, o elle choue. 3 voitures sont finies en 1939.2 partiront littralement en fume. Gulf et Miller se sont faches. Miller dmnage Detroit o Tucker a des projets d'aronautiques (qui se concrtiseront par une tourelle de tir pour bombardiers.) Mais Miller souffre du diabte, d'une tumeur faciale et c'est finalement un arrt cardiaque qui l'emporte en 1943, 67 ans, seul et ruin.

En 1946, laGulf-Miller survivante est vendue ... Preston Tucker, qui veut mdiatiser la sortie de sa voiture. Sans succs. Aprs 1947, Tucker n'apparatra plus Indianapolis.

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