par Joest Jonathan Ouaknine

Len Sutton: mort d'un pilote indestructible

Len Sutton est mort l'age de 81 ans. C'tait l'un des derniers survivants des courses US des annes 50, lorsque l'amateurisme (au sens noble du terme) dominait.

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Avec 3 victoires en 74 dparts en Champ Car (auquel s'ajoute une 2e place aux 500 miles d'Indianapolis 1962), Sutton n'avait pas le plus beau palmars. Mais il est rest dans les mmoires comme un pilote qui arrivait se sortir (presque) sans bobo des accidents les plus horribles.

Sutton fut d'abord mcano en charge des avions des garde-ctes de son Oregon natal. En 1947, sur le speedway de Portland, il rencontre Rolla Vollstedt, un constructeur de midget. Sutton a une rvlation: il sera pilote de course.

Il essaye donc une midget de Vollstedt et sa premire sance se termine par un tonneau!

Sutton dbute en stock car division ouest o il fait une razzia sur la discipline, dcrochant les titres 1949, 1950, 1954 et 1955.

A l'instar de son ami Mario Andretti (dont il fut le conseiller), Sutton fut un pilote polyvalent. En parallle de la Nascar, il couru en midget, en rgional, puis en national, ce qui l'amena en Champ Car, en 1955 (avec une Vollstedt.)

A l'poque, les courses sont encore organise par l'AAA. Le calendrier comporte des courses sur oval, d'autres sur des "routiers", mais galement des courses sur piste en terre et la course de cte de Pikes Peak (auquel il ne participera pas)! Ct voitures, il s'agit de rustiques "roadsters" propuls par un moteur Offenhauser et muni d'une boite deux vitesses (une pour le dmarrage et une pour la course.)

En 1956, Sutton dcide de s'attaquer Indianapolis (qui comptent encore pour le championnat de F1.) Aux essais, sa Lesovsky part en vrille, attrit l'envers et comme il n'y a pas d'arceau, Sutton et son casque raclent le sol jusqu' ce que la voiture s'arrte, 300m plus loin. Les officiels croient que Sutton est mort sur le coup, mais aprs quelques semaines l'hopital, il est sur pied.

Sutton n'a jamais t un trompe-la-mort, au contraire, c'tait un pilote soucieux de sa mcanique, quitte sacrifier un podium. Mais lorsque l'on voit ces pilotes qui courraient en tee-shirt et casque en carton bouilli, les voitures aux pneus de vlo, sans arceau, ni harnais, le rservoir apparent et les circuits o cern de barbels et d'arbres, on se doute que tout est fait pour crer des accidents.

En 1964, Indianapolis, Sutton voit les voitures de Dave MacDonald et d'Eddie Sachs, rentrer en collision et exploser, tuant les deux pilotes. Sa femme Anita, prsente sur le muret des stands, surveille anxieusement l'pais nuage, mais Sutton en merge, sain et sauf.

En 1965, le Champ Car a volu. L'USAC en est l'organisateur. Les circuits en terre se rarfient et les roadsters cdent leur place des monoplaces moteur central. Celle de Sutton est construite par Vollstedt, encore lui. A Langhorne, il voit Mel Kenyon grivement brul aprs l'incendie de sa voiture. Il termine 7e et dcide de raccrocher son casque, pour ne pas repartir les pieds devant.

Sutton devra encore sa battre contre un cancer, sa dernire victoire et 80 ans, il pilotait une monoplace de Vollstedt pour un meeting d'anciennes. Trs modeste, en 2005, il voulait envoyer un message Danica Patrick pour la fliciter pour sa 4e place aux essais d'Indianapolis, mais il tait persuad qu'elle ne saurait pas qui il tait.

Dcidment, c'tait un pilote d'un autre poque. Chapeau bas, M. Sutton.

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Len Sutton est mort l'age de 81 ans. C'tait l'un des derniers survivants des courses US des annes 50, lorsque l'amateurisme (au sens noble du terme) dominait.

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