par Joest Jonathan Ouaknine

Ralph Mulford: le pilote le plus lent ou le plus rapide?

Ralph Mulford est prsent dans les livres sur Indianapolis dans la colonne "pilote le plus lent". Il lui aura fallu 8h et 53 minutes pour voir le drapeau damier de l'dition 1912 et terminer ainsi 10e et dernier des "running". Nanmoins, ce n'tait pas le pendant US d'un Paul Belmondo ou d'un Alex Yoong. D'ailleurs, il a mme plus ou moins remport les premires 500 miles.

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La plupart des gens se focalisent sur le sport auto d'aprs-guerre. C'est logique, on parle souvent de ce que l'onconnait. L'entre-deux guerres, avec ses pilotes et constructeursinstrumentaliss par les nationalistes(de gr ou de force.)Quant au sport auto d'avant la premire guerre mondiale, il est tout simplement rduit quelques anecdotes (premier vainqueur du grand prix de X, premire victoire de tel constructeur, premire preuve disput dans tel pays, etc.) Si la fin du XIXe sicle, il s'agissait de courses entre bourgeois grisonnants sur des tracs improviss, il s'est vite professionnalis.

Ds 1909, aux Etats-Unis, l'AAA organisait un championnat (anctre du Champ Car et de l'IRL.) En 1910, le New-yorkais Ralph Mulford dcide d'en tre. Particularit, ce chrtien trs praticant refusait de courir le dimanche. C'est donc les autres jour qu'il disputera 87 preuves "Champ Car Style" (dont 10 visites Indy.) Lorsqu'aprs une non-qualification Indianapolis 1926 sur Duesenberg, il raccrochera son palmars comptera 2 titres (1911 et 1918), 19 victoires et 54 "top 5".

En 1916, Universal City, sur une Hudson Super Six de srie, il dcroche le record de la plus longue distance parcourue en 24 heures: 2910km en solitaire. A titre de comparaison, aux 24 heures du Mans, il faudra attendre 1930 et la Bentley de Barnato-Kidston pour battre cette distance. A l'arrive, il est flicit non pas par J.L. Hudson, mais par les Ford pre, fils et bru. Edsel Ford, en pleine lune de miel avec madame(chaperonn par l'omniprsent Henry Ford) passait par l!

Aprs cela, il tentera de monter sa propre marque de voiture (il perdra 100 000$ dans l'affaire) et courra avec succs en cote.

Le speedway d'Indianapolis a ouvert le 19 aot 1909. Sur une piste alors en terre, les accidents se muitiplient, tuant au moins cinq pilotes. Les quatre fondateurs dcident de paver l'anneau et ds le 17 dcembre, Lewis Strang peut imposer sa Fiat sur le "brickyard". De nombreuses courses euent lieu Indianapolis et ce n'est qu'en 1911 que Carl Fisher, premier patron, dcide qu'il n'y aura plus qu'une seule course par an: les fameuses 500 miles d'Indianapolis.

L'imposant livre de Rich Taylor Indy 75 years of racing's greatest spectacle vite de parler de la premire dition: le chronomtrage y tait minable et les prpossn'taientpas des Michle Dubosc, Alfred Neubauer, Jean Todt ou John Wyer... A un moment, le leader Ray Harroun s'arrta longuement au stand et Ralph Mulford prtendit ensuite lui avoir pris un tour ce moment-l. Mais le drapeau damier s'abaissa sur la Marmon queue arodynamique d'Harroun et non la Lozier de Mulford. Et Harroun d'entrer dans la lgende.

Les officiels n'ont pas voulu entendre Mulford (changer a posteriori le classement, cela aurait fait desordre.)

En 1912, il veut prendre sa revanche. Ralph De Palma, sur orbite mnera 196 tours, mais deux boucles de la fin, un piston le trahit. Du coup, Joe Dawson se retrouve en tte et il sera le 2e vainqueur. Et le "Gumdrop Kid" (il mche des boules de gomme en course)? Sa Knox est 10e au passage du damier, avec plusieurs tours de retard.

Les officiels ne veulent rien savoir: pour toucher la prime d'arrive (1200$), il doit faire 200 tours. Mulford mange du poulet frit, tandis que ses mcaniciens rparent la Knox (on est en 1912; on devait tre dans l'univers du marteau et non celui de la clef Allen.) Une fois bonne pour le service, il effectue les fameux tours de retard, terminant 2h30 aprs Dawson et 1h30 aprs le 9e!

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Ralph Mulford est prsent dans les livres sur Indianapolis dans la colonne "pilote le plus lent". Il lui aura fallu 8h et 53 minutes pour voir le drapeau damier de l'dition 1912 et terminer ainsi 10e et dernier des "running". Nanmoins, ce n'tait pas le pendant US d'un Paul Belmondo ou d'un Alex Yoong. D'ailleurs, il a mme plus ou moins remport les premires 500 miles.

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